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La ciencia es bella (759)

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No olvides que la ciencia nos proporciona una forma de pensar racional, que modifica nuestro mundo a pasos agigantados y que, además, es bella.

La ciencia es bella : Lo mejor comienza a los cincuenta [fuente]


19/05/2010

A mí los cincuenta me pillan todavía lejos, pero esta entrada va a llenar de alegría a muchos de mis amigos. A ellos les dedico estas líneas.
Acabo de leer en Science que un equipo de investigadores americanos dirigidos por el psicólogo Arthur Stone ha llegado a la conclusión de que la vida comienza a valer la pena a partir del medio siglo. Para ello han entrevistado telefónicamente a más de 350.000 habitantes de los Estados Unidos. Supongo que los resultados serían parecidos si se realizara el estudio en la vieja Europa.
En concreto, a partir de las respuestas cosechadas en semejante macroencuesta, estos científicos han llegado a la conclusión de que el bienestar general, que decae desde los 20 años, se recupera rápidamente a los cincuenta. La felicidad y la diversión también experimentan un subidón a esta edad, mientras que los sentimientos negativos, como las preocupaciones, la ira y el estrés, tan frecuentes en las décadas anteriores, se reducen considerablemente. Y todo ello independientemente de factores que, a priori, parecerían decisivos, como tener o no empleo, o la presencia o ausencia de hijos en casa. Buenas perspectivas para los que tenemos intención de seguir por aquí una temporadita.
De propina, una foto de Kim Katrall, una cincuentañera que está estupenda.

La ciencia es bella : Historia de un átomo [fuente]


18/05/2010


"Somos, literalmente, hijos de las estrellas. Todos los átomos de nuestros cuerpos estuvieron alguna vez en el infierno de una estrella en explosión", podemos leer en la contraportada de Historia de un átomo, el primer título de la Colección las Dos Culturas de la Editorial Laetoli.
Lawrence M. Krauss, que según algunos, como Stephen Hawking, es quien ha recogido el testigo del genial divulgador Carl Sagan, nos cuenta la historia de un átomo de oxígeno remontándose en el tiempo mucho más allá de la existencia del oxígeno, llegando hasta el Big Bang, el instante cero del espacio-tiempo. Y así, mientras nos deleita con la gestación y las consiguientes vicisitudes de ese átomo al que no pierde de vista, aprovecha para contarnos la Historia del Universo, historia en la que, como no podía ser de otro modo, el ser humano también tiene su pequeño papel.
Para abrir boca, os copio un párrafo que Krauss escribe en el prefacio:
"Como cualquier buena obra de teatro, esta historia no habla de todos los átomos, porque los átomos, como las personas y los perros, tienen historias individuales. Por el contrario, esta es una historia acerca de un átomo en particular, un átomo de oxígeno situado en una gota de agua sobre un planeta cuya superficie está prácticamente cubierta por agua pero cuya evolución está, por el momento, dominada por seres inteligentes que viven en tierra. Podría estar localizado en este mismo momento en el vaso de agua que usted bebe mientras lee este libro. Pudo haber estado en una gota de sudor que cayó de la nariz de Michael Jordan al saltar por una canasta en el último partido de su carrera deportiva o en una enorme ola a punto de romper en el litoral tras viajar más de 6.000 kilómetros a través del Océano Pacífico. No importa. Nuestra historia comienza antes de que existie[...]

La ciencia es bella : Extreme Ice Survey: ver es creer [fuente]


17/05/2010

El cambio climático es una de las cuestiones científicas en las que aparentemente, pero solo aparentemente, no hay consenso entre los científicos. A ello dediqué no hace mucho una entrada, en la que comentaba que, entre los científicos, el bando de los negacionistas del cambio es, lisa y llanamente, anecdótico.
En el diario Público del sábado, Patricia Fernández de Lis escribía un reportaje a doble página (aquí la versión digital resumida) sobre el proyecto Extreme Ice Survey, que aporta evidencias muy visibles de los efectos del calentamiento.
La gestación del proyecto vino de la mano del fotógrafo James Balog después de hacer un trabajo sobre el deshielo de los glaciares del Ártico por encargo de National Geographic y de The New Yorker y quedar impresionado por la rapidez con la que parecía estar sucediendo.
Extreme Ice Survey, puesto en marcha en 2006, consiste en la captura de imágenes, una cada hora mientras hay luz diurna, de glaciares repartidos por todo el mundo. Las fotos captadas en solo cuatro años deberían bastar para cerrar las bocas de quienes se empeñan en negar la evidencia del dato climático. El vídeo (está en inglés pero las imágenes dicen mucho) incluye time-lapses creados a partir de esas fotos, en los que se aprecia claramente el retroceso de algunos glaciares. Esta pérdida de masa está afectando al 95 % de todos los glaciares del mundo.





Chasing Ice Teaser from Extreme Ice Survey on Vimeo.

La ciencia es bella : El increíble caso de los machos que abortan (que se mueran los feos) [fuente]


14/05/2010

La familia Syngnathidae, que incluye al caballito de mar, al dragón de agua y al pez pipa, es una familia un tanto peculiar en sus costumbres reproductoras. Lo habitual entre los peces es que tanto el macho como la hembra expulsen al exterior espermatozoides y óvulos, simultáneamente. Se trata, por tanto, de fecundación externa. Cuando la fecundación es interna, como en el caso de los mamíferos, se produce siempre en las vías genitales femeninas. Pues bien, estos peces lo hacen precisamente al revés: la hembra introduce los óvulos dentro de la bolsa incubadora del macho en el mismo momento en que éste libera sus espermatozoides. Cuando termina el embarazo, el macho pare a las crías mediante contracciones rítmicas.
Si con ello bastaba para etiquetar a estos peces como "bichos raros", un equipo de investigadores de la Texas A&M International University acaba de publicar en Nature que los machos de los peces pipa practican abortos selectivos. En realidad en el título del artículo lo dicen de de una forma más elegante: "Selección sexual postcopulatoria".
La cuestión es: ¿qué les lleva a abortar? No os lo vais a creer. Según estos científicos, "males increase rates of offspring abortion in pregnancies from unattractive mothers to retain resources for future reproductive opportunities". Traduciendo: los machos incrementan las tasas de aborto en embarazos de madres poco atractivas ahorrando así recursos para futuros embarazos.
O lo que es lo mismo... ¡QUE SE MUERAN LOS FEOS!
Adjunto un par de vídeos. El primero, del apareamiento de una pareja de peces pipa. El segundo, del parto de un caballito de mar.







La ciencia es bella : Hemos estado en el kutxaEspacio de la Ciencia [fuente]


12/05/2010

Pues sí, el pasado lunes estuvimos Asun y yo con todos los alumnos de 4º de ESO de Escolapios de Tafalla en el kutxaEspacio de la Ciencia de San Sebastián. Ah, que quede claro que cuando digo todos quiero decir todos. Primero, porque el todos incluye a todos los alumnos y todas las alumnas (y no hubo ausencias), que nadie se enfade. Y, segundo, porque aunque solo soy profesor de quien elige las asignaturas de Ciencias, a esta salida complementaria (excursión, se decía antes) vienen también los que van por las vías "Humanísitica" y "Tecnológica". Por supuestísimo.
En fin, que estuvimos en el taller de presión atmosférica, donde volvimos a ver algunos experimentos que ya habíamos hecho en clase y otros que, por culpa de mi torpeza, no hay manera de que me salgan y que hace unos cursos que ni lo intento.
Otra parte de la visita consistió en un recorrido guiado por parte del espacio Hipatia, en especial las secciones Nave Tierra, Mundo Mecánico y Sentido y Sensibilidad.
Finalmente, la joya de la corona de la visita: el taller de electricidad, en el que quien tuvo más valentía, o menos vergüenza (con perdón), se enfrentó a los 15.000 V de la bola de plasma, puso la mano en el generador de Van der Graaff o se dejó encerrar en la jaula de Faraday. Si con esto ya habría sido suficiente, el taller terminó con una tormenta eléctrica "de salón" producida por una bobina de Tesla que alcanza el millón y medio de voltios.
Ahí van unas fotos, cortesía de Alicia (gracias mil):





La ciencia es bella : La Ley de Avogadro [fuente]


11/05/2010

En el libro texto de Física y Química que utilizo para mis clases de tercero de la ESO, en la unidad en que estudiamos las reacciones químicas viene la Ley de Avogadro, tal que así: El mismo número de moles de gases diferentes ocupan el mismo volumen, siempre que se mida a igual presión y temperatura.
Así, a palo seco. Te lo aprendes, y punto. Ni la más mínima explicación, ni en este ni en los de otras editoriales. Yo, francamente, la echo de menos, así que la incluyo durante la clase. Y esa explicación se parece a la que viene en Ciencia para Nicolás; al fin y al cabo, la incluí en el libro espoleado por su ausencia en los libros de texto:

Avogadro descubrió que “volúmenes iguales de gases, medidos en las mismas condiciones de presión y temperatura tienen el mismo número de moléculas”. Esto significa que si tienes una botella de un litro con hidrógeno gaseoso y otra botella idéntica con butano, en ese mismo estado, y si en el interior de las botellas la temperatura y presión son idénticas, entonces ¡hay exactamente el mismo número de moléculas! Esto puede resultarte un tanto desconcertante. En primer lugar porque las moléculas de un gas tienen distinto volumen que las de los otros gases. Por ejemplo, una molécula de butano es mucho mayor que una de hidrógeno (la de butano es una agrupación de cuatro átomos de carbono y diez de hidrógeno, mientras que la de hidrógeno está formada por solo dos átomos de hidrógeno). Y en segundo lugar porque esta ley solo sirve para los gases. Para comprenderlo necesitamos la teoría cinética. En los sólidos y líquidos las moléculas están en contacto, por lo que un cierto número de ellas ocupa más volumen cuanto mayor sea el volumen de cada una de las moléculas: piensa en una bolsa con cien canicas o con cien naranjas. En los gases, sin embargo, las moléculas están muy separadas. Y cuando dos gases cualesquiera están en las mismas condiciones de presión y temperatura [...]

La ciencia es bella : El Chandra y su visión de rayos X [fuente]


10/05/2010

En una entrada reciente me dio por celebrar el vigésimo cumpleaños del Telescopio Espacial Hubble. Aunque es el más popular, no es el único de los Grandes Observatorios de la NASA. Otros sofisticados ingenios, como el Observatorio de Rayos X Chandra escrutan el Universo desde el espacio cercano.
El Chandra, llamado así en honor del físico indio Subrahmanyan Chandrasekhar, es un satélite artificial cuya órbita elíptica llega a alejarse hasta alcanzar un tercio de la distancia que nos separa de la Luna. Sus cinco toneladas fueron lanzadas al espacio en julio de 1999, y desde entonces da una vuelta en torno a nuestro planeta cada 62 horas.
Su visión de rayos X, digna de Superman, ha proporcionado a la Ciencia imágenes sin precedentes de los lugares más exóticos del Universo, lo que ha permitido conocer mucho mejor su estructura y evolución. Los principales descubrimientos logrados gracias al Chandra están relacionados con los agujeros negros supermasivos, como el que hay en el centro de nuestra galaxia, potentísimos focos de radiación X.
Al igual que el Hubble, el Chandra capta imágenes de gran valor estético, además de científico. Como esta -tomada el pasado 3 de marzo- de la galaxia cercana NGC 1068, en cuyo núcleo hay un agujero negro con una masa unos cien millones de veces la del Sol, que crece constantemente y cuya enorme gravitación provoca que las cercanas nubes de gas alcancen velocidades de más de un millón de kilómetros por hora. La colosal energía cinética de estos gases interestelares es la que produce la emisión de rayos X perfectamente visible en la fotografía.

La ciencia es bella : La presión arterial [fuente]


06/05/2010

La medida de la presión arterial es una técnica muy habitual en los consultorios médicos. Tanto, que juraría que todos vosotros la conocéis en persona: nos ponen un manguito en el brazo, lo inflan, ponen el estetoscopio en el lugar donde se pliega el brazo, y comienzan a desinflar el manguito, lentamente, hasta que se dan por satisfechos. ¿En qué consiste eso de medir la presión?
Lo primero que hay que tener en cuenta en que la presión de las arterias varía rítmicamente entre dos valores (lo que nos permite detectar el pulso): la presión máxima o sistólica, causada por la contracción del corazón, y la mínima o diastólica, debida a su relajación. Estos dos valores son los que se detectan.
El manguito está conectado al esfigmomanómetro, que indica la presión, bien con una columna de mercurio, con un lector de aguja, o digitalmente. Al inflar el manguito a más presión que la sistólica, el flujo de sangre queda completamente interrumpido (lo notamos perfectamente), y por el estetoscopio no se percibe ningún sonido. Desinflándolo despacio la presión llega a ser un poco menor que la sistólica, así que la sangre pasa por la arteria cuando la presión es alta, pero cuando su presión baja hasta la diastólica, la del manguito impide la circulación. En definitiva, durante los escasos segundos en que la presión del manguito cae desde la diastólica hasta la sistólica se oyen ruidos provocados por la abertura y cierre de la arteria (técnicamente se conocen como ruidos de Korotkoff). Cuando la presión del manguito es ya menor que la diastólica, la sangre circula continuamente y dejan de oirse los ruidos. Es decir, quien nos toma la tensión empieza a oir ruidos a la presión arterial sistólica y deja de oirlos a la diastólica. Los valores se suelen expresar en cm de mercurio (11/8, por ejemplo) o en mm de [...]

La ciencia es bella : De ojos y oídos [fuente]


05/05/2010

Leído en uno de mis exámenes:


La función del iris es evitar que no entren (sic) en los ojos los colores que no hacen falta.

(...)

Los huesecillos del oído son martillo, yunque y estribillo.

La ciencia es bella : A escala [fuente]


04/05/2010

Es sorprendente la inmensa diferencia de tamaños entre unos astros y otros. La recreación comienza con Mercurio, el menor de los planetas del Sistema Solar, aunque hay cuerpos menores. La Tierra, algo mayor, es minúscula en comparación con los planetas gigantes y no digamos con las estrellas. Y como todo es relativo, el para nosotros "enorme" Sol no deja de ser una estrella "corrientita":


La ciencia es bella : La mimicria: corderos con piel de lobo [fuente]


03/05/2010

De entre las muchas variantes de camuflaje con que la evolución ha "disfrazado" a innumerables especies, una de las más "imaginativas" es la mimicria, también conocida como mimetismo de Bates, en honor a Henry W. Bates, un estudioso de las mariposas amazónicas.
La mimicria consiste en que una especie totalmente inofensiva tiene una apariencia muy similar a la de otra especie tóxica, con aguijones, de sabor desagradable, etc. De esta manera, la posibilidad de que un ejemplar de la especie imitadora sufra el ataque de un depredador se reduce considerablemente. Los sírfidos, por ejemplo, son un grupo de moscas que no sólo imitan a las abejas en su forma de alimentarse, recogiendo el néctar de las flores, sino que también se parecen a ellas; tanto, que muchas personas las temen al confundirlas, a pesar de que no pueden causarles ningún daño. Las aves insectívoras tampoco distinguen bien entre sírfidos y abejas, así que prefieren no correr riesgos.
Un ejemplo típico de mimicria lo constituyen las serpientes coral (Micruroides euryxanthus) y la falsa coral (Lampropeltis triangulum). La coral tiene una potente neurotoxina capaz de matar a una persona en muy poco tiempo, al causarle parálisis de los músculos encargados de la respiración. La falsa coral, sin embargo, es apreciada por algunas personas como mascota.
Evidentemente, ambas comparten hábitat (zonas áridas de México); de no ser así la falsa coral no podría aprovechar su táctica de imitación.



La primera imagen es de una coral, la segunda de una falsa coral. En México hay un dicho que ayuda a no confundirlas: "si el rojo toca al amarillo, es un coralillo".






La ciencia es bella : Carta abierta al Vicerrectorado de extensión Universitaria de la UNED [fuente]


30/04/2010

A continuación reproduzco la carta abierta que ARP-SAPC ha enviado al Vicerrectorado de extensión Universitaria de la UNED. El motivo ha sido la inclusión en las IV Jornadas Interuniversitarias del curso sobre la "Aplicación de terapias centradas en la persona", el cual no es más que un conglomerado de prácticas pseudocientíficas, como se puede observar. Desde ARP-SAPC esperamos que errores como este no vuelvan a producirse, sobre todo en instituciones como la UNED y la Universidad de Alcala de Henares.

Le escribimos en relación a las IV Jornadas Interuniversitarias sobre la "Aplicación de terapias centradas en la persona", que, a merced de lo publicado en el programa de las mismas, dan espacio y el respaldo de instituciones educativas públicas a terapias pseudocientíficas, dotándolas de una autoridad y una credibilidad que podrían poner en riesgo la salud de los ciudadanos al hacer creer a éstos que pueden confiar en unas técnicas que no han demostrado científicamente su validez terapéutica.
La tendencia a considerar que cualquier terapia, por el hecho de ser milenaria, es válida, es una falacia habitual pero no por ello admisible; menos aún en unas jornadas organizadas por universidades públicas como son la UNED y la Universidad de Alcalá. La esperanza de vida media actual, muchos enteros por encima de la de hace simplemente un siglo -qué decir comparada con la de hace miles de años- se debe a que tenemos una medicina basada en ciencia y no en la tradición.
Las terapias new-age, como el coaching o la arteterapia, de las que hay centenares de variantes, son rituales sin fundamento experimental, sin tan siquiera una explicación de por qué o cómo deberían funcionar, y sin más evidencias de su efectividad que el peligroso "a mí me funciona".
Caso aparte -por más grave, si cabe- es la inclusión del bioelectromagnetismo en dichas jornadas, por ser una práctica contra la que directamente hay advertencias de organ[...]

La ciencia es bella : La homeopatía ¡vaya timo! [fuente]


28/04/2010

No hace todavía tres meses que nació este blog pero, para quien lo haya seguido aunque sea esporádicamente, no se le habrá pasado por alto que soy un enemigo declarado de la homeopatía: la he atacado una, dos y hasta tres veces. Qué queréis que os diga, me parece intolerable que médicos y farmacéuticos, formados en disciplinas científicas, engañen a grandes sectores de la población sabiendo perfectamente que la homeopatía ni tiene fundamento alguno ni tiene la más mínima actividad terapéutica, efecto placebo aparte.
Pero no es el momento de explicar qué es y qué no es la homeopatía, sino de compartir con vosotros una muy buena noticia para la racionalidad. Se trata de que en muy pocos días va a llegar a las librerías el último título de la colección ¡vaya timo!, de la pamplonesa Editorial Laetoli. Se trata, es obvio, de La homeopatía ¡vaya timo!



Os pongo la nota que he recibido del editor:

NOVEDAD 2010
La homeopatía ¡vaya timo!
Víctor-Javier Sanz
176 páginas
PVP: 16,00 euros
Colección ¡Vaya timo!, 12
ISBN: 978842422180

«La colección más crítica» (Muy Interesante)
«Una invitación a reflexionar» (El País, Babelia)

La homeopatía, fundada por el médico alemán Samuel Hahnemann en el siglo XVIII, no es una medicina científica, y las teorías que propone son pseudocientíficas en un grado delirante. Por otro lado, en los ensayos clínicos su efectividad es similar al agua bendita. La homeopatía es la reina de las pseudociencias: magia en estado puro. Creer en ella es como creer que el Sol gira alrededor de la Tierra. Que este timo se venda en las farmacias y sea administrada por médicos colegiados en pleno siglo XXI es realmente un escándalo. Más aún, según el autor, los médicos que deseen [...]

La ciencia es bella : ¡Rayos! [fuente]


27/04/2010

Durante una tormenta, se producen fuertes corrientes ascendentes en el interior de la nube, que puede alcanzar más de diez kilómetros de altura. Estas corrientes separan las cargas positivas y negativas, acumulándose gran cantidad de carga electrostática. Cuando la carga se hace lo suficientemente intensa, el aire actúa como conductor y se produce la descarga, que se manifiesta en forma de rayo. El fogonazo que vemos es tan rápido e intenso que nuestra retina lo capta como un fenómeno prácticamente instantáneo. Sin embargo, el rayo avanza ramificándose, como podemos ver aquí:

La ciencia es bella : Fuerza, potencia, energía [fuente]


26/04/2010

"La energía, en el sentido científico-vulgar, si se nos permite expresarnos de este modo, es algo parecido a la fuerza, pero que no es la fuerza: una extraña potencia que circula por el universo, que pasa y se trasforma, que ora se divide, ora se condensa, pero conservándose íntegra en su totalidad".
Esto escribía José Echegaray, premio Nobel de Literatura en 1904 en la Revista Contemporánea publicada el 15 de enero de 1876, en un artículo titulado De la conservación de la energía en el mundo material.
En el extracto aparecen tres palabras que se suelen confundir, sobre todo porque en el hablar cotidiano vienen a significar básicamente lo mismo: fuerza, potencia y energía. Un practicante de halterofilia de la categoría de los pesos pesados, ¿tiene fuerza? ¿tiene potencia? ¿tiene energía? ¿Da lo mismo?


Veamos cómo define la física los tres conceptos:
Fuerza es una interacción entre sistemas materiales capaz de variar su forma o su cantidad de movimiento. En el Sistema Internacional de Unidades (S.I.) su unidad es el newton.
Potencia es la cantidad de trabajo realizada por unidad de tiempo. Su unidad en el S.I. es el vatio.
Energía es la capacidad que tienen los sitemas materiales para producir cambios. En el S.I. su unidad es el julio.
En definitiva:
La fuerza se ejerce.
La potencia se desarrolla.
La energía se tiene.
Dicho esto, decidid qué es lo correcto respecto del muchacho de la foto.
(Imagen vía Todo Olimpiadas)

La ciencia es bella : Cumpleaños feliz, Hubble [fuente]


24/04/2010

Tercer día seguido de celebraciones. Tras el día de la Tierra y el día del libro, hoy es un día importante para la ciencia en general (para la humanidad, por tanto, aunque a la mayoría no se lo parezca) y para la astronomía en particular. Es el vigésimo aniversario del telescopio espacial Hubble.
Era el 24 de abril de 1990 cuando, a bordo del trasbordador espacial Discovery fue lanzado al espacio para ser situado en su órbita, a 569 km de distancia. En este tiempo es mucho lo que tan preciso instrumento nos ha permitido descubrir: la edad del universo, de más de 13.500 millones de años; los agujeros negros supermasivos, miles de millones de veces más masivos que el Sol; y la aceleración de la expansión del universo son solo unos ejemplos.
Pero además del enorme caudal de conocimientos que ha aportado a la cultura, el Hubble tiene una faceta que podría catalogarse como artística. ¿Cómo, si no definir las siguientes imágenes captadas por él?







Las fotografías son, en este orden: La Nebulosa Planetaria NGC 632, la Nebulosa del Cangrejo, el gigante Júpiter y su luna Ganímedes, y la galaxia M74.